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Definition

Mainframe

Également connu sous le surnom de « Big Iron », qui insiste sur la quantité de matériel - ou sous le nom d'ordinateur central - un système dit « mainframe » correspond à un ordinateur hautes performances requérant une disponibilité et une sécurité supérieures à ce que peut offrir une machine de moindre envergure.

Les mainframes sont historiquement associés à une informatique centralisée, plutôt que distribuée.

Cette distinction est toutefois moins nette aujourd'hui : les ordinateurs de moindre envergure deviennent de plus en plus puissants et les mainframes de plus en plus affectés à une pluralité d'objectifs. Aujourd'hui, IBM met l'accent sur la possibilité d'utiliser ses mainframes pour servir des utilisateurs distribués et d'autres serveurs de moindre envergure sur un réseau informatique.

Le système mainframe est parfois considéré comme un « dinosaure ». Pas uniquement à cause de sa taille, mais du fait de rapports, remontant à des années, qui annonçaient déjà son extinction. Ainsi, en 1991 Stewart Alsop, l'éditeur d'InfoWorld, prévoyait que le dernier mainframe serait mis hors service avant 1996. Pourtant, en 2015, IBM a lancé un nouveau modèle, le z13.

Dans un article intitulé « Why old technologies are still kicking », Steve Lohr du New York Times qualifiait même le mainframe de « classique de la technologie résiliante ».

IBM remanie aujourd'hui les entrailles du mainframe en recourant à des microprocesseurs bon marché en guise de moteur. Big Blue a également procédé à des investissements et mis à jour l'aspect logiciel du mainframe. Ainsi, les banques, les entreprises et les agences gouvernementales ont pu continuer à s'appuyer sur cette robustesse légendaire et sécuriser l'informatique dédiée aux transactions et aux données vitales, tout en permettant au mainframe de vaquer à de nouvelles tâches, notamment l'exécution de programmes Web.

Les mainframes initiaux étaient hébergés dans des châssis métalliques de la taille d'une pièce. Par le passé un mainframe typique occupait entre 185 et 900 m². Les mainframes récents sont de la taille d'un grand réfrigérateur.

Cette définition a été mise à jour en juin 2015

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