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Definition

Molécule

Une molécule représente la plus petite quantité d'un élément ou composé chimique possédant les propriétés chimiques de la substance considérée.

Les molécules sont constituées d'atomes reliés entre eux par des liaisons chimiques, qui se forment lorsque les atomes partagent ou échangent des électrons entre eux. Les atomes de certains éléments se combinent rapidement avec d'autres atomes pour former des molécules. Tel est le cas par exemple de l'oxygène et du chlore. Les atomes d'autres éléments, comme le néon et l'argon, peuvent avoir du mal à s'associer.

La taille et la complexité varient d'une molécule à l'autre. L'hélium est un élément constitué d'une molécule monoatomique. Certaines molécules comptent deux atomes du même élément. Par exemple, O2 est la molécule d'oxygène la plus courante dans l'atmosphère terrestre ; elle est formée de deux atomes d'oxygène. Dans certaines circonstances, les atomes d'oxygène se regroupent par trois (O3), formant ainsi une molécule nommée ozone.

Parmi les autres molécules les plus connues, citons l'eau, composée de deux atomes d'hydrogène et d'un atome d'oxygène (H2O), le dioxyde de carbone, composé d'un atome de carbone lié à deux atomes d'oxygène (CO2) et l'acide sulfurique, composé de deux atomes d'hydrogène, d'un atome de soufre et de quatre atomes d'oxygène (H2 SO4).

Molécule d'eau hydrogène oxygène
Molécule d'eau hydrogène oxygène 

Certaines molécules, notamment les protéines, contiennent des centaines voire des milliers d'atomes reliés entre eux, formant ainsi des chaînes de longueur considérable. Il arrive que les liquides contenant des molécules de ce type se comportent bizarrement. Par exemple, un liquide risque de continuer de s'écouler d'un flacon dont une partie a été versée, même après le retour du flacon en position verticale. Les molécules sont toujours en mouvement. A l'état solide et à l'état liquide, elles sont très proches les unes des autres et vont jusqu'à former un ensemble compact. A l'état solide, le mouvement des molécules s'apparente à une vibration rapide. Dans un liquide, les molécules peuvent se déplacer en glissant les unes sur les autres. A l'état gazeux, les molécules sont bien plus espacées que dans un liquide ou un solide, et elles se déplacent bien plus librement. Pour un composé spécifique dans un état donné (solide, liquide ou gazeux), la vitesse de déplacement des molécules augmente à mesure que la température absolue augmente.

Cette définition a été mise à jour en janvier 2019

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